Las muestras de los asentamientos este y sur demostraron tener concentraciones relativamente altas, evidencia el nuevo estudio.

Medidas en nanogramos por litro, la nitrosodimetilamina es un subproducto del proceso de desinfección utilizado para la cloración de agua potable y se considera un "contaminante emergente", junto con otros productos químicos conocidos como nitrosaminas.

Se tomaron muestras de 155 sitios en 44 ciudades de 23 provincias chinas, incluidas las fuentes originales, el agua que bombean las plantas de tratamiento y el agua que se utiliza en los hogares. El promedio de las concentraciones de NDMA fueron de 11 ng por litro de agua tratada y de 13 ng por litro de agua del grifo, casi cuatro veces más que el índice reportado por Estados Unidos en el año 2012.

En las zonas del delta del río Yangtze se registraron 27 ng por litro de agua tratada y 28,5 ng por litro de agua del grifo, elevando el riesgo de cáncer digestivo para los residentes, de acuerdo a Chen Chao, investigador principal y profesor asociado de la Escuela de Medio Ambiente de la Universidad de Tsinghua.

"La concentración de NDMA en el agua potable es un problema apremiante, que exige más investigación y modificaciones sistemáticas", advirtió Chen.

Según la Organización Mundial de la Salud, las NDMA y otras nitrosaminas causaron cáncer en pruebas con animales de laboratorio. En la actualidad, la sustancia no está regulada dentro de las disposiciones para la observancia de la calidad del agua potable en China, aunque el destacado investigador considera que podría incluirse muy pronto dentro de los estándares para la seguridad del agua en China.

La OMS establece un límite de 100 ng de NDMA por litro de agua potable. Sin embargo, la norma en Canadá es de 40 ng. Y en los estados de Massachusetts y California en los EE.UU. se exige mantener -10 ng por litro.

"La actividad industrial intensiva y la contaminación de las aguas con residuos podrían ser los culpables de estos altos niveles de NDMA en China", precisa Chen.

Chen Wanqing, director del Registro Nacional del Cáncer, confirmó el vínculo entre las nitrosaminas y los cánceres humanos, pero hizo hincapié en que el cáncer surge solamente si hay niveles altos.

"No se puede provocar un cáncer sólo si bebes agua del grifo", consideró. “Además, hervir el agua reduce aún más la concentración de las NDMA.

Las NDMA también se han detectado en alimentos como el pescado curado, encurtidos y en el humo del tabaco, aunque “a diferencia de los metales pesados, es poco probable que las NDMA se acumulen en el cuerpo”, concluyó Chen Wanqing.

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